Talking Dutch: The sound of silence


A new government campaign called Thirty Days in Search of Silence encourages citizens to step back, shut up and chill out

Derek Blyth on finding some peace and quiet

It’s not that easy to find somewhere quiet in Flanders these days, but that’s what we’ve been told to do. The Flemish government recently launched a campaign called Dertig dagen stilte zoeken – Thirty Days in Search of Silence.

The idea is simple. Bijna overal is er lawaai, het is vaak moeilijk om echt volledige stilte op te zoeken – It’s noisy almost everywhere and often difficult to find any real silence, the government says.

But silence is important, according to experts. Je wordt er rustiger van – It makes you more relaxed; minder gestresseerd – less stressed; kortom, je wordt er een gezonder en gelukkiger mens van – in short, it makes you a healthier and happier person.

Hence the campaign. But that doesn’t mean you have to become a Trappist monk. Or sit in the middle of a field. Dat hoeft niet drastisch te zijn – You don’t have to do anything drastic; je moet geen dertig dagen zwijgen – You don’t have to be silent for 30 days; maar bijvoorbeeld elke dag vijf minuutjes de stilte opzoeken volstaat al – it’s enough, for example, if you can find five minutes of silence every day. 

So where do you find this silence? The government has some tips. Misschien kun je bij je thuis, hoog in je appelboom of via een klein omwegje na het werk ook wel je eigen stilteplek vinden – maybe you can find your own silent spot right in your home, or sitting high up in an apple tree or taking a short detour on your way back from work. 

Quiet please

You could also head out into the Flemish countryside, which, even if you live in a city, isn’t far away. De natuur intrekken, naar een karaktervolle plek in de buurt of naar een stiltegebied gaan – Find some nature, head off to an attractive place near where you live, or look for a silent zone.

And the government reveals this nugget of information: Flanders has created several official silent zones, stiltegebieden waar je heerlijk kunt wandelen en voluit van de stilte, rust en ruimte kunt genieten – silent zones where you can go for a good walk and enjoy the silence, peace and space.

This silence even comes with a government guarantee. Een stiltegebied is een kwaliteitslabel voor een gebied waar natuurlijke geluiden overheersen en storende geluiden van auto’s en vliegtuigen minimaal zijn – A “silent area” is a quality designation that ensures that natural sounds are protected and disturbing noises like cars and aircraft are kept to a minimum. Met andere woorden een gebied met een aangenaam geluidsklimaat – In other words, an area with an appealing “noise climate”.

The government also points out that many of these stiltegebieden can be visited with a stiltegids – a silence guide. I like the sound of that.